Algunos pacientes con Covid desarrollan psicosis

La mayoría no tenía antecedentes de enfermedad mental y se volvió psicótica semanas después de contraer el virus.

Casi de inmediato, el Dr. Hisam Goueli pudo decir que el paciente que vino a su hospital psiquiátrico en Long Island este verano era inusual.

El paciente, un fisioterapeuta de 42 años y madre de cuatro niños pequeños, nunca había tenido síntomas psiquiátricos ni ningún antecedente familiar de enfermedad mental.

Sin embargo, allí estaba ella, sentada en una mesa en una habitación con paredes de beige en el Hospital South Oaks en Amityville, Nueva York, sollozando y diciendo que seguía viendo a sus hijos, de 2 a 10 años de edad, siendo terriblemente asesinados y que ella misma había elaborado planes para matarlos.

De izquierda a derecha, los doctores Jonathan Komisar, Brian Kincaid y Colin Smith del Centro Médico de la Universidad de Duke. Foto Jeremy M. Lange para el New York Times.

«Era como si estuviera viendo una película, como ‘Kill Bill‘», dijo Goueli, un psiquiatra.

La paciente describió a uno de sus hijos siendo atropellado por un camión y otro decapitado.

«Es algo horripilante que aquí esté esta mujer bien cumplida y que diga: ‘Amo a mis hijos, y no sé por qué me siento así que quiero decapitarlos'», dijo.

Lo único notable de su historial médico era que la mujer, que se negó a ser entrevistada pero permitió que Goueli describiera su caso, se había infectado con el coronavirus en la primavera.

Sólo había experimentado síntomas físicos leves a causa del virus, pero, meses después, escuchó una voz que primero le dijo que se suicidara y luego le dijo que matara a sus hijos.

En South Oaks, que tiene un programa de tratamiento psiquiátrico para pacientes de COVID-19, Goueli no estaba segura de si el coronavirus estuviera conectado a los síntomas psicológicos de la mujer.

«Tal vez esto esté relacionado con COVID, tal vez no», recordó haber pensado.

«Pero entonces», dijo, «vimos un segundo caso, un tercer caso y un cuarto caso, y nos dijimos: ‘Algo está pasando‘».

De hecho, los médicos están informando de casos similares en todo el país y en todo el mundo.

Un pequeño número de pacientes de COVID que nunca habían experimentado problemas de salud mental están desarrollando síntomas psicóticos severos semanas después de contraer el coronavirus.

En entrevistas y artículos científicos, los médicos describieron: Una empleada de un asilo de ancianos de 36 años de edad en Carolina del Norte que se volvió tan paranoica que creyó que sus tres hijos serían secuestrados y, para salvarlos, trató de pasarlos por la ventanilla de un restaurante de comida rápida.

Un obrero de la construcción de 30 años en Nueva York que se volvió tan iluso que imaginó que su primo lo iba a asesinar y, para protegerse, trató de estrangular a su primo en la cama.

Una mujer de 55 años en Gran Bretaña tuvo alucinaciones con monos y un león y se convenció de que un miembro de la familia había sido reemplazado por un impostor.

Más allá de los informes individuales, un estudio británico sobre complicaciones neurológicas o psiquiátricas en 153 pacientes hospitalizados con COVID-19 encontró que 10 personas tenían «psicosis de reciente aparición«.

Otro estudio identificó a 10 de esos pacientes en un hospital de España. Y en los grupos de medios sociales relacionados con COVID, los profesionales médicos discuten la posibilidad de ver a pacientes con síntomas similares en el Medio Oeste, las Grandes Llanuras y otros lugares.

«Mi conjetura es que cualquier lugar que esté viendo COVID probablemente esté viendo esto», dijo el Dr. Colin Smith del Centro Médico de la Universidad de Duke en Durham, quien ayudó a tratar a la mujer de Carolina del Norte.

Él y otros médicos dijeron que sus pacientes eran demasiado frágiles para que se les preguntara si querían ser entrevistados para este artículo, pero algunos, incluida la mujer de Carolina del Norte, aceptaron que sus casos se describieran en documentos científicos.

Los expertos médicos dicen que esperan que una disfunción psiquiátrica tan extrema afecte sólo a una pequeña proporción de los pacientes.

Pero los casos se consideran ejemplos de otra forma en que el proceso de la enfermedad COVID-19 puede afectar la salud mental y la función cerebral.

Aunque en un principio se pensó que el coronavirus causaba principalmente problemas respiratorios, ahora existe una amplia evidencia de muchos otros síntomas, incluyendo efectos neurológicos, cognitivos y psicológicos, que podrían surgir incluso en pacientes que no desarrollaron problemas pulmonares, cardíacos o circulatorios graves.

Tales síntomas pueden ser igual de debilitantes para la capacidad de funcionar y trabajar de una persona, y a menudo no está claro cuánto tiempo durarán o cómo tratarlos.

Los expertos creen cada vez más que los efectos relacionados con el cerebro pueden estar vinculados a la respuesta del sistema inmunológico del cuerpo al coronavirus y posiblemente a los problemas vasculares o a las oleadas de inflamación causadas por el proceso de la enfermedad.

«Algunas de las neurotoxinas que son reacciones a la activación inmunológica pueden ir al cerebro, a través de la barrera hematoencefálica, y pueden inducir este daño», dijo la Dra. Vilma Gabbay, codirectora del Instituto de Investigación en Psiquiatría de Montefiore Einstein en el Bronx, Nueva York.

Los escáneres cerebrales, los análisis del líquido cefalorraquídeo y otras pruebas no encontraron ninguna infección cerebral, dijo Gabbay, cuyo hospital ha tratado a dos pacientes con psicosis post-COVID: un hombre de 49 años que escuchaba voces y creía que era el diablo y una mujer de 34 años que empezó a llevar un cuchillo, a desnudarse delante de extraños y a poner desinfectante de manos en su comida.

Físicamente, la mayoría de estos pacientes no se enfermaron mucho por COVID-19, según los informes.

Los pacientes que Goueli trató no experimentaron problemas respiratorios, pero sí tuvieron síntomas neurológicos sutiles como hormigueo en las manos, vértigo, dolores de cabeza o disminución del olor.

Luego, de dos semanas a varios meses después, dijo, «desarrollan esta profunda psicosis, que es realmente peligrosa y aterradora para todas las personas que los rodean».

También llama la atención que la mayoría de los pacientes han estado en sus 30, 40 y 50 años.

«Es muy raro que se desarrolle este tipo de psicosis en este rango de edad», dijo Goueli, ya que tales síntomas acompañan más típicamente a la esquizofrenia en los jóvenes o a la demencia en los pacientes mayores.

Y algunos pacientes -como la fisioterapeuta que se llevó al hospital- entendieron que algo andaba mal, mientras que por lo general «las personas con psicosis no tienen la sensación de haber perdido el contacto con la realidad».

Algunos pacientes post-COVID que desarrollaron psicosis necesitaron semanas de hospitalización en las que los médicos probaron diferentes medicamentos antes de encontrar uno que les ayudara.

El Dr. Robert Yolken, experto en neurovirología de la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, dijo que aunque las personas pueden recuperarse físicamente de COVID-19, en algunos casos sus sistemas inmunológicos pueden ser incapaces de apagarse o pueden permanecer comprometidos debido al «retraso en la eliminación de una pequeña cantidad de virus».

La activación inmunológica persistente también es una explicación importante para la niebla cerebral y los problemas de memoria que aquejan a muchos supervivientes de COVID, y Emily Severance, una experta en esquizofrenia de Johns Hopkins, dijo que los efectos cognitivos y psiquiátricos posteriores a COVID podrían ser el resultado de «algo similar que ocurre en el cerebro».

Puede depender de la región del cerebro a la que afecte la respuesta inmunológica, dijo Yolken, y añadió que «algunas personas tienen síntomas neurológicos, otras psiquiátricas y muchas otras tienen una combinación».

Los expertos no saben si la composición genética o tal vez una predisposición no detectada a las enfermedades psiquiátricas ponen a algunas personas en mayor riesgo.

El Dr. Brian Kincaid, director médico de los servicios de emergencia psiquiátrica de Duke, dijo que la mujer de Carolina del Norte tuvo una vez una reacción cutánea a otro virus, lo que podría sugerir que su sistema inmunológico responde celosamente a las infecciones virales.

Casos esporádicos de psicosis post-infecciosa y manía han ocurrido con otros virus, incluyendo la gripe de 1918 y el síndrome respiratorio agudo severo de los coronavirus y el síndrome respiratorio del Medio Oriente.

«Creemos que no es algo exclusivo de COVID», dijo el Dr. Jonathan Alpert, presidente de psiquiatría y ciencias del comportamiento de la Facultad de Medicina Albert Einstein, quien co-escribió el informe sobre los pacientes de Montefiore.

Dijo que el estudio de estos casos podría ayudar a aumentar la comprensión de los médicos sobre la psicosis.

Los síntomas han variado ampliamente, algunos sorprendentemente graves para un primer episodio psicótico, dijeron los expertos. Goueli dijo que un técnico de farmacia de 46 años, cuya familia la trajo después de que ella temiera que los espíritus malignos hubieran invadido su casa, «lloró literalmente durante cuatro días» en el hospital.

Dijo que el obrero de la construcción de 30 años, traído al hospital por la policía, se volvió «extremadamente violento», desmantelando un radiador del hospital y usando sus partes y sus zapatos para tratar de salir por una ventana.

También golpeó con una silla al personal del hospital.

El tiempo que duró la psicosis y la respuesta de los pacientes al tratamiento ha variado.

La mujer en Gran Bretaña – cuyos síntomas incluían paranoia sobre el color rojo y terror de que las enfermeras fueran demonios que la dañaran a ella y a un miembro de la familia – tardó unos 40 días en recuperarse, según un informe del caso.

El hombre de 49 años de edad tratado en Montefiore fue dado de alta después de varias semanas de hospitalización, pero «todavía estaba luchando dos meses fuera» y requirió readmisión, dijo Gabbay.

La mujer de Carolina del Norte, que estaba convencida de que los teléfonos celulares la estaban rastreando y que su pareja le robaría el dinero del estímulo pandémico, no mejoró con el primer medicamento, dijo el Dr. Jonathan Komisar de Duke, quien dijo que los médicos inicialmente pensaron que sus síntomas reflejaban el trastorno bipolar.

«Cuando empezamos a darnos cuenta de que tal vez esto no iba a resolverse de inmediato», dijo, se le administró un antipsicótico, risperidona y se le dio de alta en una semana.

La fisioterapeuta que planeaba asesinar a sus hijos tenía más dificultades.

«Cada día, ella estaba empeorando», dijo Goueli. «Probamos probablemente ocho medicamentos diferentes», incluyendo antidepresivos, antipsicóticos y litio.

«Estaba tan enferma que consideramos la terapia electroconvulsiva para ella porque nada funcionaba.»

A las dos semanas de su hospitalización, no podía recordar cómo era su hijo de dos años.

Las llamadas a la familia eran desgarradoras porque «‘Se podía oír una en el fondo diciendo ‘¿Cuándo vuelve mamá a casa?'» Goueli dijo.

«Eso le trajo mucha vergüenza porque decía: ‘No puedo estar cerca de mis hijos y aquí me están amando'».

Finalmente, la risperidona demostró ser efectiva y después de cuatro semanas, volvió a casa con su familia, «95% perfecta«, dijo.

«No sabemos cuál es el curso natural de esto», dijo Goueli. «¿Desaparecerá finalmente? ¿Las personas se mejoran? ¿Cuánto tiempo toma normalmente? ¿Y es más propenso a tener otros problemas psiquiátricos como resultado? Hay tantas preguntas sin respuesta».

c.2020 The New York Times Company